Une nouvelle recrue de choix vient garnir les rangs du Nice Hockey Elite, il s’agit du talentueux (et prometteur) ailier slovaque Matej Palocko !

Natif de Kosice, Matej fait ses classes à Poprad, cité bien connue des amoureux du hockey niçois, tant le lien est fort entre les deux clubs. Il évolue auprès de son frère jumeau Jakub et marche dans les traces de son aîné Matus, 6 ans plus âgés et membre du groupe pro des « chamois » de Poprad. Gros prospect de la génération 1996 du hockey slovaque, il explose réellement lors de la saison 2012/2013, qu’il clôture avec 68 points en 40 matchs sous le maillot des U18 de Poprad. Cette grosse saison lui permet de participer à son premier mondial U17 avec la sélection slovaque, mais aussi d’être repéré par les meilleurs scouts d’Europe, l’annonçant un temps dans le top 20 de la draft junior de la KHL.

La saison suivante il intègre le premier squad du Team Slovakia U18, équipe regroupant les meilleurs jeunes du pays et intégrée au championnat sénior de deuxième division. Il inscrira 25 points en 44 matchs pour sa première expérience au contact des adultes, bilan qui lui permettra d’être de nouveau appelé par le sélectionneur des U18 de Slovaquie et de disputer le Mondial  en Finlande, où il inscrira 1 but et 1 assistance en 5 rencontres (éliminations en 1/4 face aux Etats-Unis).

Il part ensuite pour la République Tchèque et Liberec pour y disputer le championnat U20 local. Il brille encore par son apport offensif malgré son jeune âge et inscrit la bagatelle de 30 buts et 58 assistances en 78 matchs disputés sous le maillot des tigres. Deux belles campagnes qui lui donne une nouvelle fois accès à un mondial junior avec la Slovaquie en 2015 où il sera crédité de 2 assistances en 5 matchs.   

Retour en Slovaquie l’année suivante pour Matej et premiers pas dans l’équipe première du HK Poprad. Au sein du groupe bleu et blanc il dispute pour cette première saison 25 rencontres et se voit crédité de 2 buts et 2 mentions d’assistance. Dans le même temps, désormais cadre du groupe U20 il aidera les siens à atteindre le dernier carré du championnat slovaque junior, inscrivant 30 points en 24 parties disputées.

C’est la saison dernière qu’il va connaître son premier exercice plein chez les adultes. Placé au cœur du troisième trio d’attaque il fait briller ses partenaires de ligne avec 2 buts et surtout 13 mentions d’assistances en 43 matchs de saison régulière.  Malgré son jeune âge il brille par sa grande maturité sur la glace et sa remarquable lecture du jeu.

Matej Palocko va donc vivre à Nice sa première expérience à l’étranger chez les adultes, dans un club qui a vu passer bon nombre d’anciens Popradiens ! Bien couvé par un entraîneur qui l’a connu tout jeune il ne devrait pas tarder à éclabousser la Côte d’Azur de son talent, et on l’espère à marcher dans les traces de ses illustres aînés Tomas Banas, Peter Almasy ou encore Vladimir Kubus, tous déjà au Hall of Fame du hockey niçois !

Photo : HK Poprad